Triunfo de científica costarricense en Francia

                                                                                                                                                   La Prensa Libre, 26 de agosto de 1968

La Dra. Leda María Meléndez Howell es una mujer joven, sencilla y muy modesta. Sus triunfos los hemos sabido por otras fuentes y si ha accedido a darnos datos sobre su estudio es pensando en el estímulo que su ejemplo pueda dar a la mujer costarricense y no por vanidad personal -que no la tiene.

Única con título de Doctora de Estado Francés

Descubrió un hongo que lleva su nombre. Vino como Jefe de Delegación Francesa a dar conferencias y buscar material de estudio.

¿Su deseo en C. R.? hallar hongos alucinógenos. Para los indios, el hongo era un Dios que les permitía adivinar muchas cosas  del futuro.

Por Inés Trejos de Steffen

Al hablarnos de un microscopio, nos imaginamos el que hemos tenido oportunidad de manipular, en el laboratorio del colegio o talvez, el que nuestro hermano mayor tenía para estudiar gotas de agua, alas de mariposa, o como algo extraordinario, algún bichito diminuto que mirábamos, a través del lente, con ojos horrorizados. Pero, el microscopio electrónico del que la Dra. Leda María Meléndez Howell está encargada, en París, en el Museo de Historia Natural, ocupa más de una habitación y aumenta la imagen hasta 700 mil veces.

Indudablemente que nos es lo mismo, como es diferente también y en una proporción grandiosa, el mérito obtenido por Leda María, la primera mujer que logra el título de doctora de Estado francés y única costarricense y quizás extranjera que lo tiene y que le permite trabajar en Francia. Los otros títulos, obtenidos por profesionales, en Francia, son para trabajar en el extranjero, pero no en suelo Francés. Es por ello que vale la pena destacar el hecho , tanto por ella –que, modesta como es- ha querido pasar desapercibida – como por las mujeres ticas , que verán en su ejemplo, un incentivo a sus luchas de mejoramiento constante.

Leda María, con su éxito, con la presentación de su tesis, cuya preparación toma generalmente de 6 a 12 años y que ella logró en 3 años y medio y con la publicación de sus trabajos, de los cuales han solicitado separatas los más importantes científicos de Europa y Estados Unidos, ha puesto el nombre de Costa Rica en tan buen lugar, que cualquier costarricense ya tiene, como adelanto, esa magnífica impresión que ella ha causado. Prácticamente, podría decirse que la Dra. Meléndez Howell ha abierto las puertas a los ticos a campos que estuvieron cerrados hasta que ella llegó.

ALGO SOBRE SU VIDA

Hija del hogar de don Ramiro Meléndez Araya y de doña María Howell Castro, de San José, cursó estudios primarios en la Escuela República de Haití y los secundarios en el Colegio Superior de Señoritas. Obtuvo el profesorado en Ciencias en la Universidad de Costa Rica, y cursó los años correspondientes para ganar la Licenciatura. En 1962 obtuvo una beca del Gobierno Francés, para estudiar Ciencias Biológicas, en la Rama o de la Micología (estudio de hongos).

–          ¿Hablaba usted francés, cuando partió?

–          Únicamente lo que se aprende en el colegio, pero al llegar allá, seguí cursos intensivos que me ayudaron muchísimo.

–          ¿Cuándo obtuvo su título de Doctora de Estado Francés, en Ciencias?

–          El 29 de noviembre de 1967.

–          ¿Y después?

–          Continué trabajando en el Laboratorio del Museo de Historia Natural de París, en investigación biológica fundamental, a nivel celular, por medio del microscopio electrónico.

Científicos solicitan sus obras

La Academia de Ciencias de París le ha publicado muchos trabajos y su tesis, sobre el tema “La biología de esporas de hongos”, fue un éxito. Su profesor director de tesis fue el Dr. Roger Heim, ex presidente de la Academia de Ciencias en París y precisamente por el descubrimiento que hizo Leda María de un hongo, cuando estudiaba bajo sus órdenes, este lleva el nombre de “Hongo Heim – Meléndez”, un honor que muchos quisieran.

Hemos sabido que en el examen final de la Dra. Meléndez Howell estuvo presente el Embajador de Costa Rica y varios costarricenses relacionados con el campo universitario nacional y fue para todos ellos muy agradable el exchuchar a su Profesor decir: “Me siento muy orgulloso de haber tenido una alumna tan brillante”.

Se comentaba que la graducaicón de Leda Maria había sido una completa revolución. Los compañeros delaboratorio y profesores le tenían tanto aprecio que decoraron las salas con banderas de Costa Rica y Francia.

Delegada de Francia en C.A. y México

La Dra. Meléndez Howell salió de París el 8 de julio en misión especial a México y América Central.

-¿Su labor?

– Fui enviada por el Gobierno Francés, con el fin de dar conferencias y buscar material para las investigaciones, Mi mayor deseo sería encontrar los hongos alucinógenos que en México y Guatemala hay, en condiciones climatológicas que me hacen suponer se pende hallar en Talamanca. Espero poder ir allá antes de partir.

-¿Quiénes forman la delegación?

-Una profesora suiza, que muy a menudo visita el Museo de Historia Natural de París y una secretaria.

-¿Algún otro interés en el viaje?

Descubrir los hongo-piedra. Objetos de piedra, hechos por los indios, que consideraban al hongo como un Dios, talvez por sus propiedades alucinantes, que les permitían ver y adivinar muchas cosas y también quizás por su poder mortal –en el caso de los venenosos.

Clínica de hongos en París

En general, ¿qué valor tienen, en la actualidad, los hongos?

-La penicilina, la estreptomicina, vienen de los hongos…Como consecuencia, tienen un valor proteico, desde el punto de vista medicinal y desde el punto de vista alimenticio, tienen muchas vitaminas, especialmente la “A”.

-Es realmente mortal el hongo venenoso?

-Estos, los amanitas tienen una sustancia, la Faloidina, que es un veneno mortal, a menos que se tenga al lado un serum que pueda contrarrestar sus efectos.

-¿Y en lo alimenticio?

El valor alimenticio de los hongos es muy discutido, pero contienen muchas vitaminas. Se está trabajando mucho sobre el contenido proteico de los hongos, ya que en América Latina sería magnífico que los campesinos variaran la dieta, aprovechando los hongos.

-¿Cómo se reconocen unos de otros?

-Precisamente en el Museo de Historia Natural de París, al igual que una consulta de médicos tenemos una consulta de hongos. Vienen las mujeres con sus canastos de hongos y los examinamos para determinar cuáles son venenosos y cuáles no y enseñarles a distinguirlos. Y es una responsabilidad muy grande. A veces, en una canasta de hongos –que nos dicen haber sido recogidos en un solo lugar- descubrimos, en el fondo, un “amanita”!

El hongo es un poco hombre

-¿Por qué son tan interesantes los hongos y se les investiga tanto?

-Es un estudio fascinante. Los hongos, en un momento de la evolución, decidieron hacerse un poco como nosotros, no produciendo clorofila y dependiendo, ya sea del hombre o de las plantas.

-¿Por qué razón se forman hongos en el cuerpo humano?

-Como las esporas se encuentran en el aire, si el hombre tiene una facilidad de absorberlas de le alojan en el cuerpo: en la nariz, en la laringe, en los pulmones, sobre la piel.

-Y su permanencia en estos países, ¿le ha ayudado en ls recolecciones de especímenes?

-He estado poco tiempo y la época no es la más propicia. Es bueno el mes de mayo cuando empiezan las lluvias, que comienzan a salir las “sombrillitas”. Espero que más adelante el Museo me permita estar aquí unos seis meses, a fin de hacer un estudio completo. Sería muy interesante poner aquí una clínica de hongos, para que el pueblo aprenda a distinguirlos y a variar su dieta con ellos.

Leda María regresa el viernes 30 a Francia. Vuelve a sus hongos, a su microscopio electrónico, a sus compañeros de laboratorio… El galardón obtenido no ha cambiado su forma de ser, sencilla y amable. Nos despedimos de ella, no como una científica con grandes compromisos y responsabilidades, sino como de una amiga, porque esa es la impresión que da: la representación de la verdadera costarricense y no la que poco a poco se va perdiendo entre el barullo de las vanidades y el anhelo de tener siempre más bienes materiales. Leda María es un ejemplo, en todos los sentidos: como profesional y como mujer. Su superación la debe a sí misma y será por eso que ha sabido aceptarla con tanta inteligencia.

Estamos seguros  de que seguiremos sabiendo de ella –no por su propio medio- sino por los triunfos que obtenga en la ciencia, en ese campo fértil y generoso que la ha acogido: el Museo de Historia Natural de Francia.

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  1. #1 por Javier Pizarro-Cerda el 17 mayo, 2012 - 10:34 AM

    Soy un biologo costarricense viviendo en Paris y quisiera entrar en contacto con donna Leda: vive ella todavia en Paris? Gracias por cualquier informacion!

  2. #3 por Marlon Yong Chacon el 9 febrero, 2015 - 6:02 PM

    No me queda más que admiración. Disculpen mi ignorancia por no saber estas cosas de costarricenses que han hecho mérito. Imagínese usted, en los años 60s, lo que significaba. para una mujer, tener la oportunidad de estudiar, tanto aquí, en Costa Rica, como en el extranjero. Tener la destreza, habilidad, coraje y diciplina, para ir a un “país lejano” a estudiar. Era la época en que apenas muchos de los médicos costarricenses se iban para México.

    • #4 por Dennis Meléndez Howell el 10 mayo, 2015 - 1:20 PM

      Marlon, de hecho, la vocación de mi hermana era la medicina. Sin embargo, en aquellos años, como lo dices bien, la carrera de medicina no existía en Costa Rica y habìa que buscar becas para ir a estudiar a México (u otros lugares). Su profesor de biología, un científico italiano que trabajaba en la UCR, le consiguió una beca para ir a estudiar ciencias naturales a Francia. El resto de la historia ya la conoces.

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